„Wir werden immer wieder getroffen“: Das überflutete Kentucky wird nach einer weiteren Naturkatastrophe müde

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HAZARD, Ky. – Feuerwehrleute und Besatzungen der Nationalgarde sind nach Tagen tödlicher Überschwemmungen in Ost-Kentucky eingedrungen und haben Hunderte von Menschen gerettet, die sich im gefährlichen Wasser gefangen fanden.

Ebenfalls bereit, eine Delegation zu entsenden: die kleine Gemeinde Bremen, Kentucky, quick 300 Meilen entfernt. Als Bremen im vergangenen Jahr von einem der schlimmsten Tornados der Landesgeschichte zerfetzt wurde, kam der Bürgermeister einer kleinen Stadt im Osten des Landes, um bei den Aufräumarbeiten zu helfen. Diese Stadt, Hindman, warfare von den Überschwemmungen dieser Woche am stärksten betroffen. Additionally begann der Bremer Bürgermeister sofort mit der Planung von Fahrten quer durch das Land mit Lastwagen voller Vorräte – während seine eigene Gemeinde weiter baute.

„Ich sagte: ‚Sie waren im Dezember hier und haben uns geholfen’“, sagte Bürgermeister Allen Miller von Bremen dem Bürgermeister von Hindman in einem Telefonat. „‚Jetzt ist es an der Zeit, dass ich mich revanchiere.“

Beamte haben Bemühungen wie diese als Beweis für eine Artwork Großzügigkeit hochgehalten, die in der Kultur von Kentucky verwurzelt ist, ein Geist, der über Generationen von Schwierigkeiten geschmiedet wurde, in denen sich die Gemeinschaften aufeinander verlassen mussten, um durchzukommen.

Aber dieser Zyklus der Unterstützung ist auch eine ernste Erinnerung an die Turbulenzen, die durch Naturkatastrophen verursacht wurden, die den Staat in den letzten Monaten erfasst haben und die Erholung von der jüngsten Katastrophe noch schwieriger machen werden. Beamte sagten am Samstag, dass mindestens 25 Menschen bei den Überschwemmungen getötet worden seien, aber es könne Wochen dauern, bis das volle Ausmaß der menschlichen Opfer und der physischen Verwüstung klar werde.

„Ich wünschte, ich könnte Ihnen sagen, warum wir hier in Kentucky immer wieder getroffen werden“, sagte Gouverneur Andy Beshear während eines Briefings, in dem er die Einwohner über die steigende Zahl der Todesopfer auf dem Laufenden hielt und ein Gefühl der Angst und Erschöpfung zeigte, das viele im Staat empfanden nach wiederkehrenden Katastrophen, darunter ein heftiger Eissturm im vergangenen Jahr, der 150.000 Menschen im Osten von Kentucky die Stromversorgung unterbrach, eine Sturzflut im vergangenen Juli, bei der viele in ihren Häusern gestrandet waren, und die seltenen Tornados im Dezember, die einen quick 200-Meilen-Pfad der Zerstörung hinterließen und 80 Menschen getötet.

„Ich wünschte, ich könnte Ihnen sagen, warum Gebiete, in denen die Menschen möglicherweise nicht viel haben, weiterhin getroffen werden und alles verlieren“, fuhr der Gouverneur fort. „Ich kann Ihnen nicht sagen, warum, aber ich weiß, wie wir darauf reagieren. Und die Antwort ist alles, was wir können.“

Diese Katastrophen – insbesondere die Überschwemmungen und Tornados – wären für jede Gemeinde erschütternde Rückschläge. Aber hier waren sie besonders katastrophal und trafen ländliche Gebiete, die nach Jahrzehnten des Niedergangs bereits zutiefst verwundbar waren.

„Diese Orte waren vorher nicht erfolgreich“, sagte Jason Bailey, der Exekutivdirektor des Kentucky Heart for Financial Coverage, einer überparteilichen Denkfabrik, und bemerkte die Erosion der Kohleindustrie und den Verlust von Arbeitsplätzen im verarbeitenden Gewerbe. “Um überhaupt dorthin zurückzukehren, wo sie waren, ist ein langer Weg.”

Für Gemeinden, die von den mächtigen Überschwemmungen überschwemmt wurden, hat dieser Weg gerade erst begonnen.

Die schlimmste Verwüstung konzentrierte sich auf etwa ein halbes Dutzend Bezirke in der Appalachen-Area am östlichen Rand des Bundesstaates. Mindestens 14 Menschen, darunter vier Kinder, starben in Knott County, sagten Beamte. Mehr als 1.400 Menschen wurden mit Booten und Hubschraubern gerettet, und Tausende bleiben ohne Strom.

Häuser wurden aus ihren Fundamenten gerissen. Brücken sind ausgewaschen, sodass einige abgelegene Gemeinden unzugänglich sind. „Ich habe Gräben gesehen, die sich wegen des reißenden Wassers dort gebildet haben, wo keine Gräben waren“, sagte Dan Mosley, der leitende Richter für Harlan County.

Seine Gemeinde habe nur geringfügige Überschwemmungen erlebt, sagte er, deshalb habe er in den letzten Tagen Arbeiter der Verkehrsbehörde des Landkreises mit Muldenkippern begleitet, die mit Schneepflügen ausgestattet waren, um durch Dreck und Trümmer blockierte Straßen in benachbarten Gemeinden zu räumen. Die schlimmste Zerstörung, die er sah, warfare in den Grafschaften Knott und Letcher.

„Der reine katastrophale Verlust ist schwer in Worte zu fassen“, sagte er. „Ich habe so etwas noch nie in meiner Karriere oder sogar in meinem Leben gesehen.“

In Breathitt County wurden mindestens vier Todesfälle bestätigt, etwa ein Dutzend Menschen wurden vermisst und ein Großteil des Countys blieb unter Wasser. Viele Häuser in dem dünn besiedelten Landkreis waren noch immer nicht zugänglich. Die Gemeinde kämpfte bereits nach der letzten Flut um ihren Halt.

„Wir hatten vor nicht einmal 12 Monaten eine weitere Flut, eine Rekordflut, und viele Familien hatten gerade begonnen, ihr Leben wieder in Gang zu bringen“, sagte Hargis Epperson, der Gerichtsmediziner des Landkreises. „Jetzt ist es wieder passiert, diesmal schlimmer. Jeder hat alles verloren, zweimal.“

In Hazard, einer Stadt mit etwas mehr als 5.200 Einwohnern im Perry County, hatten 24 Erwachsene, fünf Kinder und vier Hunde Schutz in der First Presbyterian Church gefunden – eine Zahl, die in den kommenden Tagen mit ziemlicher Sicherheit steigen würde. Ihre Häuser waren überschwemmt oder von einer Schlammlawine zerstört worden.

Einige von ihnen kamen klatschnass und mit Schlamm verkrustet an, sagte Tracy Counts, eine Mitarbeiterin des Roten Kreuzes in der Kirche. Alles, was sie ihnen anzubieten hatte, waren Babytücher; es gab kein fließendes Wasser.

„Das macht es schwieriger, das Rätsel zu lösen, aber wir passen uns an und machen es möglich“, sagte Frau Counts. „Es ist einfach schwer, um Hilfe zu bitten, wenn wir alle im selben Boot sitzen.“

Melissa Hensley Powell, 48, wurde in die Kirche gebracht, nachdem sie aus ihrem Haus in Hardshell, einem nicht rechtsfähigen Gebiet von Breathitt County, gerettet worden warfare. Sie und ihr Freund hatten ihren querschnittsgelähmten Bruder aus ihrem Haus gezogen und ihm dann eine Matratze zum Liegen gebracht. Sie hielten ihn trocken, indem sie Müllsäcke und Regenschirme über ihn hielten.

Zwei Tage nach ihrer Rettung sagte sie, als sie zu Mittag Pizza von Little Caesars und Mineralwasser aß, dass die Schwere dessen, was sie erlitten hatte, in sie eindrang. „Es fängt an“, sagte sie. „Wir sind immer noch in diesem Adrenalinrausch.“

In der Kirche hat ein Gemeindemitglied tragbare Toiletten gemietet. Die Leute haben Wasser, Decken und Hundefutter abgegeben, die gespendeten Gegenstände füllen einige der Kirchenbänke.

„Ich weiß, dass die Menschen dieses Bild von Ost-Kentucky haben“, sagte Frau Counts und räumte ein, dass Außenstehende die Area schmerzhaft als arm und rückständig wahrnehmen. „Aber wir sind die Ersten, die aufsteigen. Wir sind die Ersten, die fragen: „Wie können wir helfen?“

Aber jetzt stellte ein Ansturm von Katastrophen diesen Geist der Unterstützung auf tiefgreifende Weise auf die Probe.

Es ist schwierig, ein einzelnes Wetterereignis mit dem Klimawandel in Verbindung zu bringen, aber die Überschwemmungen und Tornados haben die Schwachstellen deutlich gemacht, mit denen Kentucky konfrontiert ist. Für einige hat es auch die mangelnde Vorbereitung unterstrichen, da Experten vor stärkeren Regenfällen, Sturzfluten mit kürzerer Spannweite, aber stärkerem Ausmaß und insgesamt unberechenbareren Wettermustern warnen.

„Seien wir uns bewusst, dass dies eine neue Normalität unglaublich katastrophaler Ereignisse ist, die unsere am stärksten gefährdeten Gemeinschaften treffen werden,“, sagte Alex Gibson, der Geschäftsführer von Appalshop, dem Kunst- und Bildungszentrum in Whitesburg, Kentucky, und verglich die Litanei der Überschwemmungskatastrophen im Osten von Kentucky mit der Verwüstung, der arme Inselstaaten auf der ganzen Welt im Zeitalter des Klimawandels ausgesetzt sind.

In den weiten Teilen des Staates, die jetzt mit den Nachwirkungen von Überschwemmungen und Tornados zu kämpfen haben, sagte Herr Bailey, sei die Infrastruktur bereits unzureichend und die Gemeinden verarmt. „Wir haben Menschen, die am Abgrund leben“, sagte er.

„So viel des Reichtums wurde extrahiert“, sagte er. „In einer Topographie, die buchstäblich von Bäumen und Berghängen befreit wurde, werden insbesondere Überschwemmungen wahrscheinlicher, riskanter und gefährlicher – das sehen wir.“

Und so sehr sich die Gemeinschaften darauf verlassen wollen, dass sie sich von der Verwüstung erholen, wäre es schwierig, die notwendigen Ressourcen alleine aufzubringen.

„Die Belastung warfare immens“, sagte Richter Mosley, der auch Beamter der Kentucky Affiliation of Counties ist, über die weit verbreiteten Folgen großer Katastrophen.

Ohne Unterstützung von außen „wäre dies nicht zu bewältigen“, sagte er. „Die Ressourcen der Bundesregierung und unser Glaube an Gott sind das einzige, was uns da durchbringen wird.“

Shawn Hubler beigetragene Berichterstattung.

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